sábado, 22 de septiembre de 2007

La historia del caucho y la ciudad de Iquitos un siglo después

ferrocarril de Iquitos
El ferrocarril de Iquitos hacia 1910.
La selva peruana y la Amazonía en general, vivieron hace un siglo un período que marcó notablemente su desarrollo: el denominado boom del caucho.

En el Perú en general y en su región de selva en particular, es poco lo que sin embargo se sabe de tal período de esplendor económico, pese a determinar además el surgimiento de algunas de sus ciudades principales, entre ellas de la actual capital de la región o departamento más grande de la Amazonía peruana: Iquitos; e influenciar por ende en lo político, económico, social y cultural en la naciente sociedad iquiteña hacia finales del siglo XIX.

Iquitos-Perú: el surgimiento de una ciudad del Amazonas

Hacia 1860 la ciudad de Iquitos prácticamente no existía, así lo demuestran diversos estudios como el del europeo Antonio Raimondi en su libro Apuntes sobre la Provincia Litoral de Loreto. Es a partir del año 1876, considerado como el del inicio del boom, en que empieza a constituirse en el más importante centro urbano de la selva del Perú, desplazando de tal categoría a la ciudad de Moyobamba, hasta ese momento el principal centro urbano del Amazonas del país.

La historia del Perú relega la historia del caucho

Ex Hotel Palace Iquitos,
construído durante el boom
La situación aludida en el párrafo segundo se debe en gran medida al hecho de que ningún curso de historia que se imparte en los colegios secundarios peruanos, incluidos los de Loreto y la selva peruana en general, aborda el tema con la importancia dada a por ejemplo las culturas pre-incaicas (Mochica, Chavín, Nazca, etc.), al Imperio Inca o a la conquista española de América. 

Lo que preocupa puesto que Loreto y fundamentalmente Iquitos, no se desarrollan en la medida que lo hacen muchas de las ciudades de la costa y la sierra peruana, a partir de la llegada de los conquistadores desde España.

La economía mundial y el caucho de la Amazonía

Casa de Fierro de Iquitos, legado cauchero.
Es a partir de 1880, con el inicio del período del caucho y al producirse la penetración económica internacional en la región de la Amazonía, que Loreto y su naciente ciudad capital empiezan a desarrollarse; vertiginosamente y “a la europea”, conforme la historia y la realidad lo evidencian debido, entre otras cosas, a las construcciones levantadas con materiales traídos incluso desde el viejo continente.

La industria del automóvil y los reyes del caucho en el Perú

Por ese entonces se asientan en la zona gentes venidas de todas partes del Perú y el mundo, aunque los ingleses llegan a ser los principales explotadores y exportadores del recurso, a la naciente industria automovilística de Inglaterra y Estados Unidos de América; lo cual, precisamente, fue lo que incitó la importante demanda del caucho en aquella época. Posteriormente peruanos como Fizcarrald y Julio C. Arana, se convierten en verdaderos reyes peruanos del caucho con intereses hasta en empresas con sede en la capital de Inglaterra, Londres.

La economía peruana y los grupos indígenas durante la fiebre del caucho

La exportación del caucho llegó a representar, hasta en cuatro oportunidades, alrededor del 20% del volumen total de las exportaciones anuales del Perú. Sin embargo, tal prosperidad económica se producía al tiempo que se exterminaba a miles de indígenas, quienes eran empleados como verdaderos esclavos por el inhumano sistema extractor impuesto. Algunos informes reportan del exterminio del 90% de las comunidades indígenas del Amazonas.

El final del ‘boom’ del caucho

Entretanto, los ingleses habían extraído las semillas del recurso y las sembraron, mejoradas genéticamente, en sus conquistadas colonias asiáticas. Con lo que hacia 1915 la Amazonía empezó a perder la importancia productora que alcanzó por casi 30 años en todo el mundo. Sucediéndose en Loreto una depresión económica y social paliada en parte y muchos años después, con los beneficios económicos proporcionados por la explotación del petróleo. 

Con lo que la presencia extranjera a la selva peruana vuelve, con algunos de los condicionantes que prevalecieron durante la época del caucho.

Artículo publicado por el autor en la revista Riomar de Iquitos-Perú en abril de 2002.

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